HEIF, posiblemente el formato de imagen del futuro

HEIF: el estándar fotográfico del futuro.

Índice de contenidos

1. Introducción

El pasado junio, Apple presentó iOS 11 en su conferencia para desarrolladores WWDC 2017. A pesar de ser para desarrolladores, la presentación inicial se dirige a la prensa. Este año las novedades fueron ARKit, multitarea en iPad, y nuevos productos de consumo: iMac Pro, HomePod, y iPad Pro.

Cuando Apple se dirige al público en general, habla de qué puedes hacer con sus productos y pasa de puntillas por el cómo.

Por ejemplo, iOS 11 comprimirá fotos y videos a mitad de tamaño manteniendo la calidad. Esto implica: doble de espacio en tu teléfono, mitad de discos duros en la mesa, mayor calidad de streaming en Internet.

Esta brujería es posible gracias a HEIF (High Efficiency Format), un nuevo formato con el que Apple quiere reemplazar a JPEG en dispositivos Apple.

Hay más comparativas en esta web de Nokia dedicado a HEIF. En esta web puedes ver auténticas imágenes HEIF renderizadas mediante un plugin de JavaScript.

2. ¿Qué es HEIF?

HEIF no es un formato de compresión sino que es un contenedor de archivos, esto quiere decir que permite almacenar secuencias de imágenes. Son imágenes fijas tomadas del formato de vídeo HVEC.

HVEC es el sucesor de códec H.264. Por eso se llama H.265, (o High Efficiency Video Coding si te gustan los nombres largos). Tanto HEIF como HVEC han sido desarrollados por el MPEG Group, el grupo de expertos que ha publicado los estándares MPEG, que incluyen formatos como MP3 o AAC.

HVEC no es gratis (igual que casi todos los formatos). Su uso require una licencia del MPEG LA, una empresa a través de la cual se licencian formatos que incluyen patentes creadas por múltiples empresas. Por ejemplo, para que podamos usar VP8 sin pagar patentes, Google tuvo que licenciar su uso a MPEG LA para luego ofrecerlo gratuitamente.

HVEC no es nuevo. Fue estandarizado en el verano de 2015, pero no había sido adoptado antes porque requiere mucha potencia de proceso. El motivo por el que Apple lo soporta es que sus dispositivos móviles tienen los chip más potentes del mercado, y que además soporta decodificación acelerada de HVEC. iOS 11 y MacOS High Sierra son las primeras plataformas en soportar HEIF de forma nativa.

3. HEIF vs JPEG

Hasta ahora el formato más popular para compresión de imágenes digitales ha sido JPEG, que lleva con nosotros 25 años (desde 1992). JPEG hizo posible la fotografía en la web, porque comprime típicamente 10x sin pérdida perceptible de calidad. Sin embargo se quedará fuera de juego frente a HEIF. Continuará como formato de compatibilidad durante muchos años, pero JPEG desaparecerá gradualmente a medida que aumente el soporte y la potencia de compresión. Por ahora, los dispositivos Apple exportarán automáticamente a JPEG cuando detecten que el destino no es Apple.

JPG vs HEIF al mismo tamaño.

4. Características de HEIF

  • Opción de compresión con y sin pérdida.
  • Edición sin pérdida. Ciertas ediciones como rotación, recorte, títulos y overlays se almacenan como un añadido, lo que nos permite volver al original.
  • Almacenamiento de imágenes, audio y texto sincronizados con el vídeo. Esto lo hace un buen formato para mostrar meta-información (como hacen en primevideo).
  • Mitad de peso. Un iPhone de 128GB podrá contener 100.000 fotos.
  • Soporte para colores de 16 bits frente a los 8 bits de JPEG lo que da un color más rico y realista.
  • Live Photos en contenedor único. Thumbnail y vídeo se guardan en un mismo fichero.

5. Conclusiones

HEIF será el nuevo formato estándar en iOS a partir de iOS 11 que vendrá en septiembre 2017. Y esto, nos guste o no, hará que HEIF coja semejante impulso como para acabar con JPEG, o por lo menos quitarle una buena porción de mercado. Supondrá también un paso importante para la web pues será posible cargar media más rápido.